Reseña del libro: 'Y finalmente', de Henry Marsh
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Reseña del libro: 'Y finalmente', de Henry Marsh

Jul 20, 2023

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"Y finalmente" de Henry Marsh pone a prueba los límites y las comodidades del conocimiento.

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Por Kieran Setiya

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Y POR ÚLTIMO: Asuntos de vida o muerte, por Henry Marsh

Decía el filósofo romano Cicerón que filosofar es aprender a morir. El ensayista del siglo XVI Michel de Montaigne se hizo eco de él, a veces en serio, otras veces en broma. "Si no sabes cómo morir, no te preocupes", concluyó Montaigne en broma. "La naturaleza te dirá qué hacer en el acto, completa y adecuadamente".

No necesitamos aprender la mecánica biológica de morir para morir. Pero puede ser útil conocerlos al enfrentar la muerte. Si los filósofos no han descubierto cómo hacer eso, al menos no para satisfacción de todos, ¿podría un médico tener más suerte? Henry Marsh es un autor y médico jubilado, en quien, dijo The Economist, "la neurociencia ha encontrado su Boswell". En su libro más reciente, el médico se convierte en paciente y se enfrenta a un diagnóstico que probablemente acabará con su vida.

Hace muchos años, Marsh estudió filosofía en la Universidad de Oxford, pero se fue al mundo más práctico de la medicina después de un año. Se encuentra regresando en este libro a preguntas filosóficas sobre la conciencia y el miedo a la muerte, aunque lo hace a través de la narración, no del argumento, sus habilidades perfeccionadas por años de narración como médico que cuenta historias de casos. Marsh sabe cómo montar una escena, cómo crear suspenso y cómo sorprender al lector.

Caso en cuestión: abre con un cebo y un cambio. "Parecía un poco una broma en ese momento", escribe, "que debería escanear mi propio cerebro". Sabemos que está a punto de enfermarse gravemente y suponemos que la exploración revelará un tumor; injusticia poética. De hecho, lo que revela el escáner es el desgaste habitual del envejecimiento, un cerebro disminuido por los años. El verdadero diagnóstico viene después: cáncer de próstata avanzado, su detección retrasada por la equivocada entereza de un médico que asume que sólo los pacientes se enferman. (Sobre la respuesta tranquila de un amigo a la noticia de un tumor intratable, Marsh observa: "Era difícil saber si esto procedía del estoicismo o de un daño cerebral frontal").

No es que el escaneo no sea aterrador; Marsh siente miedo y asombro ante la imagen de su cerebro que se marchita lentamente, comparando su experiencia con una visión del cielo nocturno, una alusión al filósofo Immanuel Kant. "Dos cosas llenan la mente con una admiración y un temor siempre nuevos y crecientes", declama Kant en uno de los epígrafes de Marsh, "el cielo estrellado sobre mí y la ley moral dentro de mí".

Supongo que el cerebro es un sustituto neurocientífico adecuado para la voz de la conciencia. A Marsh le resulta "muy difícil comprender que 'yo' soy los 86 mil millones de células nerviosas de mi cerebro", su cableado es más largo "que la distancia de la tierra a la luna". En un momento sugiere, de pasada, que "el mundo real es sólo un patrón de impulsos electroquímicos". En momentos como estos, desearía que se hubiera quedado con la filosofía un poco más. No somos cerebros, sino seres encarnados, como han argumentado los filósofos durante al menos un siglo, y el "velo de ideas" cartesiano que nos atrapa en nuestras mentes no se reemplaza de manera útil por un velo de neuronas.

Pero estos son elementos menores del libro. En su mayor parte, Marsh no pretende responder preguntas metafísicas sobre la mente, ni siquiera supone que personas como nosotros puedan responderlas: "No puedes cortar mantequilla con un cuchillo hecho de mantequilla", bromea un amigo neurocientífico. . En cambio, buscamos metáforas. Antes de que la mente fuera una computadora, fue una central telefónica, y antes una máquina de vapor, aunque la teoría psicoanalítica de Freud "hizo que el id y el ego sonaran como los componentes de un inodoro".

Marsh suele ser divertido, a veces a sus propias expensas. Despreciando a Freud sobre la interpretación de los sueños y quejándose de que los de otras personas son "muy aburridos", se encuentra narrando una larga pesadilla sobre su esposa. Los cuentos de hadas que les cuenta a sus nietas tienen elementos alegóricos, como un "unicornio huérfano que desarrolla la temida enfermedad del cuerno caído". Como muchos otros, Marsh fue tratado por cáncer de próstata mediante "castración química", privando a las células cancerosas de andrógenos, con efectos secundarios de desarrollo mamario, impotencia y pérdida de masa muscular.

Su relato de la radioterapia posterior celebra la tecnología, que se describe casi líricamente; no tanto los médicos. "Fue solo cuando me diagnosticaron cáncer a mí mismo", escribe, "que pude ver cuán grande es la distancia que separa a los pacientes de los médicos, y cuán poco entienden los médicos acerca de lo que están pasando sus pacientes". No es que sea crítico. Marsh reconoce sus propias fallas de compasión como cirujano y el desapego necesario para funcionar como médico día a día. Su consejo para los médicos es pragmático: "Siempre debe estar sentado cuando habla con los pacientes y nunca debe parecer que tiene prisa".

¿Qué lecciones tiene para el resto de nosotros, a medida que aprendemos a morir? En parte, un mesurado argumento a favor del suicidio asistido, que hasta ahora no ha desembocado en los abusos que conjeturan sus críticos. En parte, un argumento contra el deseo desmesurado de vivir para siempre. Setenta años deberían ser suficientes —la muerte es diferente cuando se trata de alguien joven— y tenemos que dejar espacio en el planeta para otras personas. "Tuve mi tiempo bajo el sol", escribe Marsh, "ahora es el turno de la próxima generación".

No estoy seguro de que lo haga mejor que la filosofía cuando se trata de enfrentar la muerte, pero no creo que Marsh lo haga peor. Aquí no hay falso consuelo. En cambio, hay una prosa que rompe en suaves olas, sus corrientes subterráneas son profundas, la superficie de un océano lo suficientemente grande como para poner nuestras vidas en una perspectiva moral. La narrativa se desvía a través del bricolaje y las casas de muñecas, la decoración del hospital y las caminatas por el Himalaya. Marsh está sentado, cuenta historias y no tiene prisa.

Kieran Setiya enseña filosofía en el MIT y es el autor de "Life Is Hard: How Philosophy Can Help Us Find Our Way".

Y POR ÚLTIMO: Asuntos de vida o muerte | Por Henry Marsh | 227 págs. | Prensa de San Martín | $27.99

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